積極補強で急成長中!?ウルブスの強さの3つの秘訣に迫る!

プレミアリーグには、マンチェスター・シティ、リバプール、チェルシー、トッテナム、アーセナル、マンチェスター・ユナイテッドの「ビッグ6」が圧倒的な強さを誇っており、19-20シーズンでも、24節終了現在、アーセナルを除く5チームが6位以内に君臨しています。

そんな中、プレミアリーグ昇格2年目にして2年連続でビッグ6に迫る「7位」に位置しており、今シーズンはマンチェスター・シティ相手にダブルを達成するなど勢いに乗る「ウルヴァーハンプトン・ワンダラーズFC」、通称「ウルブス(ウルブズ)」の強さの秘密に迫りました!

ウルブスの歴史

ウルブスの設立は1877年。日本で言えば明治時代と、歴史が長いクラブです。その長い歴史の中で、11個のリーグタイトル、4つのFAカップタイトルの他、1971-72シーズンにはUEFAカップ(現在のUEFAヨーロッパリーグ)で準優勝を成し遂げたりと、いくつものタイトルを獲得してきました。

しかし、UEFAカップで準優勝を成し遂げた後は低迷。一時は4部リーグまで降格するなど、サッカーの酸いも甘いも経験しているクラブです。

4部リーグから昇格した後は、主に2部と1部を行ったり来たり。「古豪」という言葉がふさわしいチームになっていました。

そんなウルブスですが、ある出来事がきっかけで、2010年代後半から一気にプレミアリーグの中で存在感を発揮していきます。その強さの秘訣3つに迫っていきましょう。

①外国資本により大型補強を実現

11-12シーズンでプレミアリーグ最下位となり降格して以降は2部が主戦場、一時は3部に落ちるなど、苦しい時期を過ごしていました。そんなウルブスを救ったのが外国資本。2016年7月21日に中国の投資会社グループ「復星集団」の基幹企業「復星国際」(中国語: 复星国际有限公司)が全株式を買い取り、クラブを買収しました。この買収にはクリスティアーノ・ロナウドの代理人としても知られる世界屈指の代理人であるジョルジュ・メンデスも関わったとされ、この買収以降、圧倒的な資金力により、2部としては破格の3300万ポンド(約50億円)を投じて大型補強を敢行。一気に昇格への道を駆け上がるように思われました。

しかし、そうは甘くないのがサッカー。大幅な戦力UPにもかかわらず、チームは昇格どころか、下から数えた方が早い14位という結果に終わってしまいます。

これに焦ったフロントは、監督を交代させます。そして、この監督交代がウルブス躍進のきっかけとなりました。
②補強した選手をまとめたヌーノ監督の存在
2017年夏、新たにフロントが契約した監督が、現在(2019-20シーズン)もウルブスを指揮しているヌーノ・エスピーリト・サント監督です。
ヌーノ監督は、バレンシアやポルトを率い、そこそこの成績を残していました。ジョルジ・メンデスの友人でもあるヌーノ監督の招聘が、ウルブスの躍進に繋がります。国内外から集められた選手たちを見事にまとめ上げ、43節終了時点で29勝8分6敗、勝ち点95と文句の付けようがない成績を上げ、就任一年目でチームを昇格に導きます。
またこの年は補強も大いに当たり、「ポルトの至宝」と呼ばれたルベン・ネヴェス、アトレティコ・マドリーからレンタル移籍してきたディオゴ・ジョッタ、ルベン・ネヴェスと共にポルトから移籍してきたウィリー・ボリーなど、昇格した後も主力として活躍する選手を多く連れてきました。
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こうして、プレミアリーグ復帰を果たしたウルブス。ここから更に快進撃が始まります。
③プレミアリーグ上位チームへの圧倒的な強さ

プレミアリーグ昇格1年目、ウルブスは特にビッグ6相手に素晴らしい戦いを見せます。プレミアリーグでのビッグ6相手の成績は、首位のマンチェスター・シティと1分1敗、2位のリバプールとは0勝2敗と、この年圧倒的な強さを見せた2チームには負け越したものの、3位のトッテナムとは1勝1敗、4位のチェルシーとは1勝1分、5位のアーセナルとは1勝1分、6位マンチェスター・ユナイテッドとは1勝1分の成績を残し、上位6チーム中4チームから勝ち点3以上を奪うという強さでリーグ7位の好成績を残しました。

その中心となったのが、昇格直後に国内外から集めてきた超有望な選手たち。

中盤で抜群のキックセンスを発揮しチームのプレーメーカーとなっているジョアン・モウチーニョや、18-19シーズンにチーム最多の13得点をあげ、クラブの年間最優秀選手賞を受賞したラウール・ヒメネス、元バルセロナユースで、ラグビー選手顔負けのフィジカルで相手を寄せ付けないアダマ・トラオレなど、才能ある選手を集めてジャイアントキリングを何度も達成しています。
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才能ある選手を多く集めることのできる資金力とそれをまとめる優秀な監督が中心となりプレミアリーグに旋風を巻き起こしつつあるウルブス。残りシーズンも要注目のチームです!
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